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大麻はついに宇宙へ 新薬開発に向けISSで栽培実験計画

大麻はついに宇宙へ 新薬開発に向けISSで栽培実験計画

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マリフアナ(乾燥大麻)合法化による利益が成層圏並みの高さに到達する中、植物としての大麻も宇宙進出を果たすかもしれない。目的地は地球の約400キロメートル上空に浮かぶ米航空宇宙局(NASA)の国際宇宙ステーション(ISS)だ。

微小重力環境の研究開発を行うバイオ工学企業スペース・タンゴ(Space Tango)は、宇宙飛行の低重力環境におけるアサ(麻)の反応を調べる試験を計画中だ。地球の軌道を回り負荷のない環境に置かれたアサからは、科学者らが求める薬理学的な成果が得られるかもしれない。

同社の科学諮問チームに所属する医薬品開発・設計の専門家で、以前ISSでの実験を支援した経験を持つジョー・チャッペル博士は、「ISSに植物を送れば、植物が現在適応している中核的・継続的な力である重力がなくなる」と語る。「『負荷がかかっている』とき、植物はその環境に適応して生き残るため、遺伝子内の蓄積の中から化合物を生成する」

チャッペルがここで言及しているのはおそらく、主成分のカンナビジオール(CBD)だ。CBDは、大麻の中に存在することが知られている100種以上のカンナビノイドのうちの一つだ。CBDは現在、治療用化合物として人気の成分で、マリフアナのように向精神作用を持たない。ここ数年間で人気が高まり、さまざまな病気に対して効能があることが証明されている。最も大きな特徴は、てんかん患者が発症する重度の発作を最小限にできることだ。

CBDは近年、医療用大麻の開発を加速させる主要因となっているが、その地位は今年、CBDを主成分とした薬「エピディオレックス(Epidiolex)」が米麻薬取締局(DEA)と米食品医薬品局(FDA)の両方から承認を受けたことにより、さらに確固たるものとなった。規制薬物としての大麻の分類はいまだにヘロインやLSDと同じ「スケジュールI」とされており、米連邦法では今も違法薬物とされており、この2機関による同薬剤の承認は前代未聞の出来事だ。

スペース・タンゴがマリフアナではなくアサを使って実験する理由として、米連邦法により、アサに含まれる向精神成分「テトラヒドロカンナビノール(THC)」の量は0.03%未満と規定されていることがある。乱用薬物とされているマリフアナと違い、この程度のTHCの量では精神活性作用は全く得られない。

またもう一つ、スペース・タンゴの動きの推進力となったのは、ミッチ・マコーネル米上院総務(共和党・ケンタッキー州選出)による連邦レベルでの大麻合法化の取り組みだ。今年可決予定の米農業法には、2018年大麻農業法も含まれている。大麻合法化の支持者らは、大麻からスケジュールIとしての足かせが外れ、治療薬に活用できる可能性を秘めた100以上のカンナビノイドを製薬会社などが自由に研究し、新たな医薬品を開発できるようになるのは時間の問題だと考えている。

NASAはこれまでも、宇宙空間での植物栽培に取り組んできた。2014年には植物栽培モジュールのベジタブル・プロダクション・システム(通称「ベジー」)が打ち上げられ、乗組員の食事用においしく栄養豊富で安全な野菜を生産するとともに、リラクセーションやレクリエーションの支援ツールとしての機能も果たしている。

またスペース・タンゴは、ISSにおける新たな生物学実験の波に合わせ、キューブラボ(CubeLabs)と呼ばれるモジュールを製造。同モジュールは完全自動化された研究室システムで、地球の軌道を回りながら複数の実験装置を自力で運用できる。モジュールの研究施設は地球を通して双方向で管理でき、画像とデータは宇宙ステーションからほぼリアルタイムでダウンロードできる。

スペース・タンゴには既に、宇宙で農業実験を行なった実績がある。2017年、ビール世界最大手アンハイザー・ブッシュと協働し、重力の負荷のない宇宙環境下で大麦の種子をテストした。この実験では、種の被ばくと発芽に関する重要な発見が幾つか得られた。

スペース・タンゴは今回、ケンタッキー州を拠点とする農業テック企業アタロ・ホールディングス(Atalo Holdings)と協力し、同社から認証大麻種子と専門知識の提供を受ける予定。2019年2月始動予定の同プロジェクトには、大麻由来の治療用CBD製品をネットで販売するアナビー・マーケット(Anavii Market)社も参加する。

「従来のような重力による負荷がない環境で植物がどう反応するかを理解することで、植物が適応する仕組みや、研究者がどのようにこの変化を活用できるかについて新たな見識が得られる。そうすれば、新たな特徴・特性、生物医学的利用法や効能などの発見につながる」とチャッペル。

スペース・タンゴの研究は、医療用大麻の進化と、自由市場での大麻取引に向けたさらなるステップとなるかもしれない。

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